Pernatý hadí bůh, Quetzalcoatlus

Quetzalcoatlus je největší identifikovaný pterosaur to kdy žilo; ve skutečnosti byl tento plaz severní Ameriky o velikosti letadel největším zvířetem, jaké kdy bylo na nebi, v době (pokud to bylo vlastně vůbec možné létat).

Přestože jeho přesné rozměry jsou stále předmětem sporu, není pochyb o tom, že Quetzalcoatlus měl obrovské rozpětí křídel, přesahující 30 stop od špičky ke špičce a možná dosažení šířky až 40 stop pro největší jedince - o velikosti malého soukromý tryskáč. Pro srovnání, největší dnes žijící létající pták, Andean Condor, má rozpětí křídla pouhých 10 stop a většina pterosaurů Křídový období byly také v tomto parkovišti (a většina byla mnohem menší).

Létající, opeřená, plazovitá božstva figurují ve středoamerické bájesloví od roku 500 A.D. Aztécký bůh Quetzalcoatl doslovně se překládá jako „opeřený had“, i když Quetzalcoatlus (jako ostatní pterosauři) Neměl peří, odkaz se zdálo být vhodný, když byl tento obrovský pterosaur poprvé popsán zpět v roce 1971. (A ne, neměli byste to chápat tak, že pterosauři létali po obloze Aztéků po obloze Střední Ameriky; do té doby byli vyhynuli po dobu 65 milionů let!)

Obrovská velikost Quetzalcoatlus představuje některé vážné problémy, v neposlední řadě je to, jak se jí podařilo vypustit do letu (pokud samozřejmě vůbec létalo). Jedna analýza naznačuje, že se tento pterosaur klenul do vzduchu pomocí své silně osvalené fronty nohy, a jen sekundárně zaměstnával jeho dlouhé, laskavě zadní končetiny, něco jako kormidlo během vzlétnout. Je také přesvědčivý případ, že Quetzalcoatlus neměl aerodynamickou volbu, ale sám se rozběhl přes okraj strmých útesů!

Za předpokladu, že vlastnil chladnokrevný metabolismus, Quetzalcoatlus by nebyl schopen nepřetržitě mávat křídly během letu, což je úkol, který vyžaduje obrovské množství energie - a dokonce i pterosaurus vybavený endotermický metabolismus tento úkol mohl být zpochybněn. Podle jedné analýzy Quetzalcoatlus upřednostňoval klouzání vzduchem ve výškách 10 000 až 15 000 stop a rychlostí tak rychle, jak 80 kilometrů za hodinu, jen občas otáčí svá gigantická křídla, aby se prudce otočila proti převládajícímu vzduchu proudy.

To, že Quetzalcoatlus byl pterosaurem, nutně neznamená, že byl schopen (nebo zájem) let - svědky moderních ptáků, jako jsou tučňáci a pštrosi, kteří jsou výhradně pozemní. Někteří paleontologové trvají na tom, že Quetzalcoatlus byl ve skutečnosti přizpůsoben životu na souši a lovil kořist na dvou zadních nohách jako velká, pomyšlená theropod dinosaurus. Stále není jasné, evolučně řečeno, proč by si Quetzalcoatlus zachoval tak velká křídla, kdyby trávil veškerý svůj čas na zemi.

Ačkoli to byl určitě jeden z největších, Quetzalcoatlus nebyl jediný plus-velký pterosaur konce křídy. Jiné “azhdarchid” pterosaurs, jak oni jsou voláni paleontologists, zahrnovat Alanqa, Hatzegopteryx (který může vlastně byly větší než Quetzalcoatlus, podle toho, jak interpretujete fosilní důkazy) a špatně pochopené Azhdarcho; tyto azhdarchidy úzce souvisely s jihoamerickými Tupuxuara a Tapejara.

Jak tomu bylo u všech pterosaurů, křídla Quetzalcoatlus se skládala z holých, tenkých, prodloužených chlopní kůže. Úplný nedostatek peří (rys neviděný v žádném pterosauru Mesozoic éry, ačkoli v hodně dinosauři konzumující maso) znamená, že Quetzalcoatlus vlastnil plazivý, chladnokrevný metabolismus v ostrém kontrastu do opeřený theropod dinosauři, s nimiž se koexistovalo během pozdního křídového období, což může mít metabolismy teplokrevné.

Možná proto, že paleontologové nedokážou úplně zabalit svou mysl kolem (pravděpodobně) létajícího plazů velikosti stíhacího letounu MIG, došlo k značnému neshodě o tom, kolik Quetzalcoatlus vážil. První odhady předpokládaly relativně svelte (a aerodynamický) 200 až 300 liber, což by znamenalo světlo, kosti plné vzduchu, ale novější studie naznačují, že tento pterosaurus mohl vážit až čtvrtinu tuny (ještě více důkazů o výlučně suchozemských pozemcích) životní styl).

Když byl Quetzalcoatlus poprvé objeven, jeho dlouhý, úzký zobák naznačoval, že tento pterosaurus přelétal přes mělká moře pozdní křídy v Severní Americe, kopí ryby a malé mořské plazy; jeden paleontolog spekuloval, že to nebylo schopné letu, a raději uklízel mrtvoly mrtvých titanosauři. Nyní se zdá pravděpodobnější, že Quetzalcoatlus (ať už byl nebo nemohl létat) lovil sortiment suchozemských zvířat, včetně malých dinosaurů.

Jako každý Triceratops nebo Tyrannosaurus rex řekne vám, naprostá velikost není žádná pojistka proti zapomnění. Spolu s dalšími pterosaury Quetzalcoatlus na konci křídy zanikl a podlehnul stejným environmentálním tlakům jako jeho bratranci z dinosaurů a mořských plazů (včetně vážného narušení potravinového řetězce způsobeného zmizením vegetace) v důsledku Dopad meteoru K / T.